INETER - Geofísica - Vulcanología
Reporte a INETER,

publicado en el "Volcano Network",

Sobre la avalancha y el flujo de agua con sedimentos,
en el Volcán Casita, Nicaragua,
disparados por el huracán Mitch

(traducción al español de la versión inglesa original)

Managua, 14 de Noviembre de 1998

Michael F. Sheridan, SUNY at Buffalo (mfs@acsu.buffalo.edu)
Claus Siebe, UNAM, Mexico (csiebe@tonatiuh.igeofcu.unam.mx)
Christophe Bonnard, EPFL Lausanne, Switzerland (christophe.bonnard@epfl.ch)
Wilfried Strauch, INETER, Nicaragua (wilfried.strauch@gf.ineter.gob.ni@ineter.gob.ni)
Martha Navarro, INETER, Nicaragua (martha.navarro@ineter.gob.ni)
Jorge Cruz Calero, INETER, Nicaragua (jcruz@ineter.gob.ni)
Nelson Buitrago Trujillo, INETER, Nicaragua (nbuitrago@ineter.gob.ni)

El 30 de Octubre de 1998 ocurrió un evento desastroso (los periódicos lo llamaron "avalancha de lodo") en el flanco Sur del volcán Casita. Según reportes oficiales, este evento causó la muerte de entre 1560 y 1680 personas, además dejó a varios cientos de desplazados, destruyó varios poblados, e interrumpió la Carretera Panamericana al destruir varios puentes. Por algunos días hubo incertidumbre sobre el origen de este evento natural. Los días 11 y 12 de Noviembre el primer grupo científico visitó el volcán para determinar las causas y efectos del desastre. Durante el primer día el grupo examinó el área de la cima del volcán y durante el segundo día atravesó completamente la zona devastada hasta llegar hacia el Sur a la Carretera Panamericana. Este reporte presenta las conclusiones del grupo y proporciona algunas recomendaciones en relación a riesgos futuros que existen alrededor de este volcán.

Introducción

El volcán Casita (1405 m sobre el nivel del mar) se ubica en la Cordillera de los Maribios, una cadena volcánica con 70 km de longitud, que se extiende de la costa Norte del lago de Managua hasta la cercanías de la ciudad de Chinandega. Casita es parte del complejo volcánico San Cristóbal que consiste de 5 edificios volcánicos principales (Hazlett, 1987). San Cristóbal, situado a 4 kilómetros al Oestenoroeste de Casita, es el volcán más grande de Nicaragua (1745 m sobre el nivel del mar ). Este volcán presento episodios frecuentes de actividad histórica y en la actualidad emite una fumarola vigorosa.
Por estas razones San Cristóbal ha sido estudiado en más detalle que Casita.

Casita es un volcán compuesto que presenta una morfología disectada producto de una fuerte erosión. La cima del volcán consiste de una agrupación de domos dacíticos. Existe un cráter con un diámetro de 1 kilómetro que anteriormente se podía alcanzar por carretera. Esta carretera está ahora interrumpida y no es posible llegar en vehículo hasta las antenas de telecomunicación. Varias fallas normales con rumbo Noroeste cortan el área de la cima y delimitan los dos lados del cráter. Cráteres de explosión localizados en la planicie Sur del volcán se alinean a lo largo de un grupo de fallas conjugadas con dirección NO-SE. Los domos en la cima son autobrechados (la roca se fracturó fuertemente durante el emplazamiento original de los conos) y presentan una fuerte alteración hidrotermal lo último es consistente con la actividad fumarólica de bajas temperaturas observada durante décadas pasadas.(Sapper, 1913; Hazlett, 1987). No existen reportes sobre actividad volcánica en tiempos históricos.

Condiciones meteorológicas

El huracán Mitch fue un factor importante en el desastre del Casita. Lluvias anormales relacionadas a Mitch y registradas en la cercana ciudad de Chinandega comenzaron el 25 de Octubre. El día 27 de Octubre la precipitación alcanzó 100 mm por día y se incrementaron contínuamente hasta llegar a su máximo de casi 500 mm el 30 de Octubre, día en que ocurrió la avalancha. En los siguientes días la precipitación decreció contínuamente y después de 3 días alcanzó otra vez niveles normales. Las lluvias del día 30 de Octubre fueron excepcionales. El promedio normal para el mes de Octubre es de 328 mm. En Octubre de 1998 la precipitación alcanzó 1984 mm, cifra 6 veces mayor al promedio normal.

Zona de la fuente

La fuente principal de la avalancha se ubicó 200 m al SurOeste de la cima del volcán, entre 60 y 80 m debajo de las antenas de telecomunicación. Una fuente secundaria se localizó a la misma altura, 100 m hacia el Sureste de la cima. La roca en esta área consiste de un domo dacítico autobrechado y alterado por efectos hidrotermales. La ruptura principal ocurrió a lo largo de un segmento de 500 m de largo de una falla con rumbo Noreste que intersecciona la cima. Un bloque con 20 m de espesor, una altura de 60 m y una longitud de 150 m, primero se desprendió y después se deslizó sobre el plano de la falla que tuvo una inclinación de aproximadamente 45 grados hacia el Sureste. Para el bloque del primer deslizamiento de rocas se estimó un volumen de aproximadamente 200.000 metros cúbicos.

Avalancha de rocas

Los pobladores de la planicie escucharon la avalancha que describieron como un sonido "de helicopteros". Varios testigos indicaron que esto ocurrió entre las 10.30 y 11.00 AM del día 30 de Octubre.

La masa principal deslizada (domo autobrechado y cementado por mineralización hidrotermal) se resquebrajó inmediatamente en sus componentes de brechia originales cubierto por precipitación abundante. El movimiento inicial de los bloques de la avalancha hacia el SurEste fue defleccionado hacia el SurOeste a lo largo de una barranqua profunda orientada de manera paralela a la falla. Una parte pequeña de la avalancha sobrepasó una pequeña loma y continuó deslizandose en dirección Sureste hacia el pueblo de Argelia.

Durante los primeros dos kilómetros la avalancha principal se encauzó por un valle estrecho. El máximo del flujo tuvo un ancho de 150 a 250 m y una profundidad de 30 a 60 m. Un perfil perpendicular a la dirección del flujo fue estimado entre 7500 y 9000 metros cuadrados. El flujo osciló de un margen del cauce al otro durante su trayectoria. De los efectos de fuerzas centrifugales en la trayectoria del flujo se calcularon velocidades de aproximadamente 15 metros por segundo. Los depósitos altos en el volcán consisten de bloques dacíticos alterados hasta la dimensión de metros. Esencialmente no existe matriz y los partículos más finos tinen la dimensión de centímetros. El margen de la avalancha es bién definido y rocas lanzadas al aire dejaron rasgos en los árboles adjacentes. Algunos árboles fueron decapitados en alturas de varios metros.

En una distancia de entre 2 y 3 km de la fuente rampas grandes del material de la avalancha formaron colinas donde existía un cambio prominente de la pendiente. Aqui los depósitos tuvieron un espesor de 4 a 6 m, todavía sin matriz. Los materiales de la avalancha tuvieron soporte esencial por clastos. La avalancha escarpó suelo arcilloso y bloques de lava, de las paredes y del fondo del valle por el cual se deslizó, hasta en profundidades de 10 m.

Flujo de lahar

Se inició un lahar, según definición de Scott (1988) que salió de la zona principal de acumulacion de la primera avalancha. La fuente del flujo del lahar se ubicó en la acumulación de debris con más espesor en la boca del valle de la avalancha, a 3 km de la cima y a 3 km encima de las ciudades El Porvenir (antes Augusto Cesar Sandino) y Rolando Rodriguez.

La población de estas dos ciudades fue de 600 y 1250 personas, respectivamente, según el último censo. Cuando visitamos los sitios de El Provenir y Rolando Rodriguez encontramos nuestra posición solamente con GPS. Casi no hubo ninguna evidencia de habitación humana anterior.

Aparentemente, el lahar se generó por la salida de grandes masas de agua de la acumulación de debris. La ola de agua se movió como flujo hiperconcentrado depositando una capa delgada (aproximadamente 40 cm de espesor) de gravel con alguna matriz de lodo en algunas zonas; bloques con dimensiones de aproximadamente 1 m fueron transportados dentro de los canales generados. La altura máxima de la ola alcanzó 3 metros cuando entró en El Porvenir, como demuestran evidencias en los pocos arboles que quedaron en pie. Casi toda la vegetación y el suelo fueron removidos por la frente de la ola. No obstante, algunas islas de vegetación quedaron en algunas colinas. El ancho de la ola en sus partes superiores fue de aproximadamente 1500 m. Asumiendo una promedio de 3 m de la altura máxima de la ola, el perfil de la ola sería de 4,500 metros cuadrados.

Pérdidas humanas y daños materiales

Según nuestras observaciones personales en el campo se destruyeron por completo las dos ciudades arriba mencionadas (El Porvenir and Rolando Rodriguez) sin dejar rastros. Aquí vivieron aproximadamente 2.000 personas. No sabemos cuantas personas sobrevivieron, probablemente algunos pocos. Vimos muchos cadaveres quemados por razones sanitarios. No sabemos quien fue responsable para estas medidas sanitarias dado que no recibimos un reporte oficial al respeto. Muchos otras residencias aisladas y fincas se destruyeron.

Riesgo restante

El desastre del 30 de Octubre se produjo por la coincidencia de 2 eventos discretos, una avalancha y lluvias extraordinariamente fuertes. Ninguno de estos dos solo hubiera producido un daño tan extenso al área vecina. Se debería anotar que las ciudades de El Porvenir y Rolando Rodriguez se establecieron a solo algunas pocas décadas atras en una área de alto riesgo geológico.

Para reducir el riesgo para nuevas poblaciones cerca de los volcanes se debería ejecutar un amplio estudio de la amenaza geológica.

Durante la ausencia de otro episodio de lluvias fuertes el depósito parece estar estable. En realidad, los depósitos en elevaciones altas contienen poco lodo que podrían facilitar una remobilización. No obstante, las condiciones cerca de la cima que favorecieron la avalancha de rocas existen todavía Rocas dacíticas alteradas y fracturadas se ubican en pendientes muy inclinadas a elevaciones altas. Eventos deestabilizadores como terremotos o lluvias torrenciales podrían poducir otra avalancha en una zona adjunta. La probabilidad de una avalancha tan extrema parece remota. Pero, se debería efectuar un estudio de las amenazas y riesgos asociadas.


Wilfried Strauch
wil.gf@ineter.gob.ni