Porque no podemos predecir los terremotos ?

por

Wilfried Strauch

 

Que significa predicción? Si la sismología ha investigado tanto sobre los terremotos porqué todavía no es posible predecirlos?Es incapacidad de los científicos locales? necesitamos más estaciones sísmicas, más computadoras, más dinero ? Oprime la ciencia oficial a unos sabios que tienen la solución ?

 

Se reportan algunos (de los raros) casos de predicción exitosa y otros (de las muchas) predicciones falsas en varios países del mundo. Se discutan predicciones, profesías, y especulaciones sobre terremotos en Nicaragua.

Que significa predicción?

Casos de predicciones en el mundo.

Predicciones en Nicaragua.

 

"Cuando ocurre el próximo sismo?" Esta es la pregunta que más frecuentemente se dirige a un sismólogo. En esta generalidad es fácil contestar esta pregunta: “Ahorita!” . Porque en cada momento se da un sismo, sea pequeño o grande, en algún lugar de la tierra. Anualmente se registran millones de sismos en todo el mundo. Otra cosa es una pregunta como: "Cuando ocurrirá el próximo terremoto en Managua ?" Esta pregunta no se contesta tan fácilmente porque se solicita información sobre :

- la hora exacta  : "Cuando"

- el lugar exacto : "Managua"

- la magnitud     : "Terremoto" = evento fuerte, destructivo.

 

Aquí tenemos los elementos hora, lugar, magnitud que tiene que satisfacer una predicción sísmica completa. En la ciencia hay ciertas reglas que se desarrollaron para evitar especulaciones o malas maniobras. De una predicción se espera que nos da información con rangos de incertidumbre, p.ej. la hora del evento esperado con el error de más o menos algunas horas, o una fecha más o menos algunos días, el lugar más o menos algunos kilómetros y la magnitud con error de algunos decimales de unidad. Sin esta estimación del error una información no tiene mucho valor, en ciencias naturales. Si la incertidumbre es muy alta se habla muchas veces no de predicción sino de pronóstico.

Una predicción naturalmente debe hacerse antes del evento. Para poder aceptarla científicamente debe publicarse de una u otra forma o debe ser entregada a una autoridad confiable. Los autores de predicciones - si no la quieren publicar - la entregan por ejemplo, en un sobre cubierto, a un abogado. El documento debe también tener la explicación exacta como se llegó a la predicción del eventos, es decir el método. Esta medida sirve eficientemente para evitar problemas con charlatanes.

Dichos del pueblo como "cuando las lluvias comienzan - hay terremotos"  o "cuando la sequía es más fuerte - es más alto el peligro sísmico" los sismólogos así no aceptan como predicción por falta de prueba exacta. Podemos buscar un montón de cosas en la naturaleza y tratar de construir relaciones con los terremotos - sin prueba todo eso no tiene ningún valor. La prueba tiene que presentar el autor de la predicción.

Después de estas explicaciones, sobre como se entiende la palabra "predicción" en la ciencia, tratamos de dar una idea sobre los métodos que se usan en la sismología moderna para tratar de predecir los terremotos.

Los sismólogos tienen un modelo sobre el proceso que genera terremotos: La acumulación de deformación en bloques de la corteza terrestre y de relajación de la tensión acumulada por la quiebra de la roca si la carga sobre una falla existente ha alcanzado su resistencia máxima.

Buscando métodos para la predicción de terremotos los científicos tratan de medir parámetros que directa o indirectamente tienen que ver con el proceso de la deformación, con los cambios físicos y químicos en la corteza que señalan que la falla se acerca a su límite de resistencia. Se observó, por ejemplo, que los siguientes parámetros cambian antes de terremotos: la velocidad de las ondas sísmicas en la corteza terrestre, la concentración de gases y fluidos en el sistema de fallas, el campo electromagnético, el nivel del agua en los pozos, la ocurrencia de microsismos. Desafortunadamente, no siempre se dan estos cambios de la misma manera. Observaciones del comportamiento de animales se basan en la idea que estos sienten los cambios físicos y químicos en su ambiente. Otra idea usada para la predicción es que podría existir un ciclo sísmico, es decir que en un determinado lugar los sismos fuertes se repitan en períodos regulares.

 

Ya existen muchos trabajos científicos sobre predicción sísmica y en lo siguiente se presentan algunas predicciones hechas en varios países:

 

Haicheng y Tangshan, China

Una predicción muy importante se hizo, 1975, en Haicheng, China. En base de observaciones sismológicas, geofísicas, geodésicas, y del comportamiento de animales los sismólogos chinos llegaron 1973 a la conclusión que se debe esperar un terremoto fuerte cerca de Haicheng, ciudad de 100.000 habitantes en el Noreste del país. En Diciembre de 1974, se aumentaban las anomalías, especialmente el nivel en los pozos, y el servicio sismológico chino informó a las autoridades sobre la posibilidad de un terremoto de la magnitud 5 en la región  Este evento no ocurrió pero se registraron muchos sismos pequeños. Se emitió una primera advertencia y los pobladores fueron evacuados, temporalmente por dos días, pero regresaron después a sus casas. Los cambios anómalos siguieron y el 4 de febrero comenzó un silencio sísmico.  Se pensó que esto podría ser la última señal y se hizo otra advertencia a las autoridades locales sobre un posible terremoto dentro de dos días. A base de esta información se evacuó la ciudad. Pocas horas después de la advertencia ocurrió un terremoto muy fuerte (magnitud 7.3 Richter) cerca de Haicheng que causó gran destrucción en la ciudad, pero el número de víctimas fue pequeño - debido a la evacuación.

Esta predicción exitosa parecía un gran progreso para los sismólogos chinos. No obstante, un año después, ocurrió un terremoto más fuerte y devastador que ellos no lograron predecir. El 2 de Julio de 1976 un terremoto de magnitud 7.6 destruyó la ciudad Tangshan, ubicada a los 500 km al Suroeste de Haicheng, y causó la muerte de al menos 250.000 personas! Esta fue una de las catástrofes naturales más grandes en la historia de la humanidad.

Oaxaca, Mexico

En el año 1977, un grupo de sismólogos de la Universidad de Texas publicó en una revista geofísica europea un pronóstico para un fuerte terremoto que según ellos iba a ocurrir dentro de poco en la ciudad Pinotepa Nacional, Mexico. No dieron una fecha exacta para el evento pero estimaron la magnitud y el área donde se debería esperar el evento. Esta publicación puramente científica fue mal entendida por turistas que mandaron cartas a las autoridades mexicanas con su versión de una predicción de un terremoto para el 23 de Abril de 1978. Se advertió también la generación de un tsunami. Estas cartas fueron publicadas por los medios locales lo que fue el comienzo de histeria y psicosis "sísmica" en Mexico. Muchos en la región vendieron sus casas para buscar seguridad en otros lugares. Hubo especulación de tierra en grandes partes de la región.

El día 23 de Abril de 1978 todos esperaron el desastre aunque los sismólogos y políticos locales trataron de explicar a la población que la advertencia fuera falsa. Este día no ocurrió ningún sismo cerca de Pinotepa Nacional. En Noviembre 1978 instalaron científicos de la Universidad Nacional Autónoma de Mexico una red de estaciones sísmicas portátiles en Oaxaca. Después de trabajar 2 semanas pudieron registrar el terremoto esperado que ocurrió dentro del margen pronosticado. El evento tuvo la magnitud de 7.5, causó daños menores y fue sentido todavía en la ciudad de Mexico.

En este caso la predicción científica fue correcta mientras para la gente de Pinotepa Nacional que no conocía la base de información, solamente las discusiones en los medios de comunicación, culparon a los científicos por la advertencia falsa.

 

Lima, Peru

En 1975 el fisico norteamericano Brian Brady publicó en una revista científica la predicción para un terremoto de magnitud 8.5 en Peru. La predicción no fue muy exacta y parece que en siguientes publicaciones y entrevistas en 1980 y 1981 precisó, que el terremoto iba a ocurrir el 28 de Julio de 1981 en la ciudad pescera Pisco. En realidad no quedó muy claro si fue él quién hizo esta predicción o los periodistas qienes le entrevistaron. Muchos sismólogos peruanos y de otros países criticaron la posición de Brady quién núnca explicó muy bién cono hizo la predicción. Le culparon a Brady de especular con la estadistica. Peru es un país muy sísmico y siempre hay cierta probabilidad de un fuerte terremoto. Hubiera ocurrido un evento fuerte cerca de la fecha en cuestión, a Brady, por cierto, hubieran celebrado. Pero eso no fue el caso.  No hubo terremoto, pero daños enormes por la predicción falsa: No vinieron los turistas de Estados Unidos y Europa, se dilataron proyectos de construcción porque los inversionistas temieron el terremoto. En total se habló de pérdidas con el monto de 300 milliones de dólares.

 

Nueva Madrid, Estados Unidos

El autodidacta Iben Brown predijo que la marea terrestre (movimientos que se dan en la tierra en dependencia de la posición de luna y sol) iban a disparar un terremoto en Nueva Madrid, Estado de Missouri, EEUU. La advertencia fue publicada ampliamente en la prensa. Brown fue invitado a muchas conferencia para explicar su ideas. Posiblemente ganó mucho dinero con esta advertencia. La región de Nueva Madrid es realmente de alta peligrosidad sísmica y hubo otros estudios sismológicos que estimaron una probabilidad de 40-63 % de que ocurriese un terremoto en esta zona con una magnitud encima de 6 en los años entre 1985 y 2000, incrementando la probabilidad hasta 90% en el año 2040. Los estudios anteriores, científicamente elaborados, no llamaron mucha atención mientras la especulación de Brown, sí. Los medios de comunicación crearon casi un culto con Iben Brown describiéndole como genio y su método como perfecto. Las autoridades cometieron el error de no actuar a tiempo, parcialmente porque uno de los responsables fue demasiado impresionado por la personalidad de Brown. Otros pensaron que se podría aprovechar la atención pública para promover la educación de la población en el campo de los catástrofes naturales. Los sismólogos norteamericanos subestimaron el efecto que la predicción de Brown iba a tener y actuaron también muy lento. Un informe de ellos apareció cuando la histeria ya había alcanzado niveles muy altos y para la gente desinformada este informe parecía expresar puro celo científico. El 3 de Diciembre de 1990 fue la fecha para la cual Brown había predicho el terremoto. Las autoridades, inseguras, decidieron de tomar medidas de seguridad, cerraron las escuelas, y distribuyeron materiales con consejos sobre el comportamiento en caso de terremotos a la población.

Cuando había pasada la fecha decisiva, sin ningún sismo de importancia en la cercanía de Nueva Madrid, comenzó el desencanto general y la gente sentía vergüenza de haber seguido a una especie de charlatan. Las perdidas económicas se estimaron en varios 100 milliones de dólares. Científicos del Servicio Geológico de los Estados Unidos analizaron en detalle este fenómeno de una predicción sísmica falsa y publicaron un informe muy amplio que contiene copias de muchos artículos de la prensa norteamericana, de documentos originales y personales. De este material se concluyó que la sociedad debe protegerse contra personas que aprovechan el temor de la población, buscan satisfacción personal o quieren ganar dinero con predicciones falsas o profecías de terremotos y erupciones volcánicas.

 

Predicciones en Nicaragua

De vez en cuando aparecen predicciones de terremotos en Nicaragua. Hubo predicciones de terremotos en Managua, Granada, inclusive Somoto. Todas estas predicciones resultaron falsas.

En Nicaragua, como en cualquier país bajo peligro sísmico, es natural que las personas construyen sus propios modelos para entender los terremotos. Estos modelos no son necesariamente científicos y dependen del nivel de educación, del ambiente social, de los conocimientos adquiridos y las experiencias personales hechas en la vida. Si uno cree que los terremotos tienen que ver con las lluvias o con la sequía, es cosa de él - mientras no trata de imponer esta opinión personal a otras personas o influir las decisiones del gobierno. Las autoridades, por su lado, tienen que seguir los conceptos generalmente aceptadas y estos son los conceptos científicos.

No es un sola institución en Nicaragua que puede dar recomendaciones a las personas, a los medios de comunicación o al gobierno sobre el tema. Aparte de INETER pueden ser las universidades o inclusive personas privadas. Lo que siempre se debe exigir al autor, cuando de nuevo aparezca una predicción de un terremoto, es lo que se describió arriba: publicación de la predicción antes del evento, definición de los incertidumbres, prueba.

 

Elaborado: 1997

Actualizado 15 de mayo, 2001