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ASIA

SEPTEMBER 15, 1997 VOL. 150 NO. 11


 

Simplemente no está funcionando

 

Los científicos japoneses están perdiendo la fé en su habilidad de predecir los terremotos

POR Irene M. Kunii /Tokyo

 

Traducción del Inglés: W.Strauch


Tomó tres décadas para desarrollar el sistema de predicción de terremoto de Japón, y no más de 20 segundos para rasgarlo aparte. Cuando un temblor poderoso, en 1995, sacudió sin advertencia la región de Kobe, dejó casi 6,400 muertos, 35,000 heridos y 400,000 sin casa. Al mismo tiempo, el terremoto de la magnitud 7.2  destruyó la visión ampliamente aceptada en el Japón que, con la tecnología apropiada, los terremotos son finalmente predecibles. "Sería grandioso si pudiéramos predecir un temblor fuerte con precisión," dice Tadao Minami, profesor en la Universidad del Instituto de Investigación de Terremoto de Tokio. "Pero Kobe nos mostró que eso no es posible."

Mientras los sismólogos en otra parte por mucho tiempo han sido más escépticos sobre la posibilidad de predecir temblores, Japón sólo ahora está empezando a concurrir-amenazando el futuro de investigación de la predicción en el último baluarte del mundo. "El optimismo sobre la predicción se murió rápidamente en los EEUU y en otra parte," dice el geofísico americano Robert Geller que enseña en la Universidad de Tokio. "Está cambiando finalmente en Japón." Los fabricantes de la política japoneses han empezado a cambiar el énfasis y, más pretenciosamente, el financiamiento desde la predicción a la preparación: reforzar edificios, puentes, autopistas y líneas vitales. El Ministerio de Educación, el defensor principal de la investigación sobre la predicción, ha visto caer su presupuesto para este campo por casi 60% en comparación con la era pre-Kobe.  Mientras tanto los fondos de la Agencia para la Ciencia y Tecnología que apoya los proyectos de ingeniería relacionados con desastres - tiene ahora más del doble que antes. Científicos cambian de idea uno tras el otro, o más bien están siguiendo al flujo de los fondos. El Ministerio de Educación anunció recientemente que es tiempo para enfocar la investigación a la prevención y reducción de los daños en un desastre. Hasta entonces, el énfasis había estado en la predicción, usando aparatos sofisticados para descubrir los precursores potenciales, como los sismos premonitores, la tensión en las fallas geológicas y cualquier movimiento de la corteza de la tierra.

Aquellos que todavía tienen fe han pasado de la corriente principal a la minoría. "Incluso el término ' la predicción ' es tabú estos días," lamenta Megumi Mizoue, jefe del Consejo para la Prevención de la Agencia Meteorológica. "Sólo porque el terremoto de Kobe no pudo predecirse, no significa que nosotros no podremos prever un 'grandote' en el futuro." Mizoue y otros dicen que el gobierno debe realmente gastar más. "Nosotros necesitamos promover todos los tipos de investigación sobre terremotos, incluso la predicción," dice Tsuneo Katayama, director del Centro de la Investigación Nacional para la Prevención del Desastres. "Considerando la amenaza sísmica en el Japón, el gobierno no ha gastado tanto."

Desde 1965, cuando Tokio declaró la predicción como un proyecto nacional, Japón ha invertido aproximadamente $1.4 mil millones en predicción mientras mantenía bajo otras áreas de investigación de terremotos. Era en este entonces que la teoría de tectonica de placas entró en la aceptación – el desplazamiento de placas de la corteza de la tierra del tamaño de continentes - levantando las esperanzas que fuera posible descubrir un posible desastre recolectando señales de la advertencia. Para un país como Japón, plagado de fallas geológicas y el lugar donde más de cuatro placas tectónicas convergen, la investigación de la predicción parecía una inversión buena. De hecho, era una alternativa barata: hacer sismorresistentes los puentes, edificios y autopistas correría en los billones de dólares.

El programa para la advertencia contra terremotos puede haber sido barato, pero difícilmente era un éxito. No se ha previsto el tiempo o lugar de un solo temblor mayor después de 32 años. A pesar de eso, Japón asigna todavía $100 millones de su $180 millones de presupuesto para terremotos a la investigación de la predicción. Tal gasto es excesivo, sostiene Geller, el geofísico americano. Como muchos otros, él cree que los terremotos son caóticos, fenómenos no lineales. "Los científicos dijeron que  pudieran predecir terremotos, y el gobierno descargó mucho dinero en sus puertas," dice él. "En términos largos esto ha dañado la credibilidad de la comunidad científica."

Tokio también fue criticado por centrar su programa de la predicción principalmente alrededor de Tokai, aproximadamente 150 km al Oeste de Tokio que era el sitio de una erupción grande en 1854 que devastó la región. Los críticos dicen que la investigación de Tokai no ha ayudado a lugares como Kobe que ha sido martillado por temblores. Todavía, los sismólogos involucrados en el proyecto creen que un terremoto grande es retrasado en Tokai, una región costera de 10 millones de habitantes. Ellos han posicionado docenas de sensores y medidores en el área, capaces de descubrir los temblores o deformaciones más débiles en la corteza de la tierra-- señales de advertencia que podrían permitirles prever un temblor y advertir a los residentes. Dice el Mizoue del Concilio de la Prevención: "Tokai es un terremoto para que podemos tener la capacidad de prediccción."

Sin embargo, después de Kobe, pocos japoneses están esperando por una advertencia. Resultó que más de 12 millones aprendieron las habilidades de supervivencia durante el simulacro anti-desastre de la última semana; organizado anualmente para recordar el terremoto más grande ocurrido en Japón en tiempos modernos – el terremoto de 1923 que mató a 143,000 en Tokio y Yokohama. El Primer ministro y su personal incluso sostuvo una reunión de crisis simulada con la esperanza de mitigar la confusión que estropeó la respuesta de Tokio la vez pasada. "El desastre de Kobe nos hizo comprender que la predicción no es prevención," dice Minami de la Universidad de Tokio. Y la predicción inexacta no vale nada en absoluto.