INETER - Geofísica - Sismología
Terremotos en El Salvador
Preguntas y Respuestas

Respuestas por Wilfried Strauch, INETER, Geofísica

Cuales son las causas de los terremotos en El Salvador?
Que es importante saber en relación con los terremotos de El Salvador?
Se va a hundir El Salvador o América Central? Existen huecos debajo de El Salvador?
Ocurrirá otra terremoto (magnitud 9) en El Salvador o América Central?
Es cierto, que el gobierno de El Salvador tiene un informe no publicado sobre otro terremoto que va a ocurrir?
Es cierto, que el gobierno de Nicaragua e INETER saben que el terremoto de El Salvador disparará un terremoto en Managua?
Es cierto que el gobierno de El Salvador sabe de una gran falla en el Oceáno Pacífico de El Salvador?


Cuales son las causas de los terremotos de El Salvador

No ha llegado ningún informe a INETER con información espectacular o muy preocupante sobre fenómenos extraños o inexplicables en relación con el terrememoto de El Salvador. Tampoco he encontrado nada de este tipo en El Salvador donde estuve poco después del terremoto del 13 de enero, para el reconocimiento de sus efectos, y del 21 al 24 de febrero, para una asesoría al gobierno de El Salvador sobre una nueva institución en el campo de los riesgos naturales y sobre el desarrollo de la red sísmica.

Por cierto, no es necesario buscar explicaciones exóticas para los terremotos de El Salvador de enero y febrero de este año. Las causas de estos terremotos se conocen muy bien desde los años ´60, cuando la geociencia adoptó la teoría de la tectónica de placas.

En general, el terremoto del 13 de enero ocurrió en la zona de subducción, donde las dos placas (Cocos y Caribe) chocan. Las dos placas flotan sobre el manto de la tierra, de un material semifluido. La placa de Cocos se dobla, pasa debajo de la placa de Caribe y se hunde en el manto de la tierra. La presión de la placa de Cocos, que se mueve con una velocidad de aproximadamente 7 centímetros por año contra la del Caribe, genera también movimientos en el interno de las placas, que a suy vez están divididas en bloques pequeños.

Imagínese una cantidad de tucos de madera (placa de Caribe) flotando conjuntamente en un lago. Un barco (placa de Cocos) choca con esta masa. La madera del barco se quiebra con violencia, se escucha un gran ruido (terremotos). Las tablas de madera que flotan en el lago y con las cuales el barco choca directamente - también se quiebran. Hay un gran desorden que se propaga hacia el interno de la masa de tucos de madera. Las diferentes piezas se mueven una contra la otra y se genera tambien ruido (sismos).

Así, más o menos, podemos imaginarnos el proceso de la subducción y de la generación de sismos.

Para personas que viven en países nórdicos el choque de dos placas de hielo flotando en un río o lago es una comparación que tambien ilustra bastante bien este proceso.

Ahora, porque ocurrió el segundo terremoto, y porque ocurrió cerca de San Vicente y San Salvador?

El epicentro del segundo terremoto, del 13 de febrero, se ubica en la zona de la cadena volcánica de El Salvador. Esta zona es una zona de debilidad en la corteza terrestre de la placa de Caribe, con muchas fallas, en algunas de las cuales nacen los volcanes.

Esta zona de debilidad existe porque la placa de Cocos se hunde en el manto de la tierra y pasa debajo de la placa del Caribe. En grandes profundidades, en aproximadamente 100 kilómetros, algunas partes, materiales ligeros, de la placa de Cocos se funden por las altas temperaturas que existen en esta profundidad. Suben hacia arriba penetrando primero el material semifluido y más pesado del manto y buscando su camino para penetrar la dura corteza terrestre. Entran en fallas existentes e inclusive abren nuevas fallas en la corteza para pasar a la superficie y formar volcanes. Por eso, volcanes en esta zona siempre se ubican en cadenas, a lo largo de fallas.

Como se explicó arriba, el choque de placas genera desorden y movimientos en lo interno de la placa de Caribe. Estos movimientos no ocurren continuamente, sino en movimientos abruptos. Eso, porque entre los diferentes bloques hay fricción. Tiene que acumularse cierto nivel de presión antes de ser posible otro movimiento.

Obviamente, en la cadena volcánica de El Salvador, cerca de San Viciente ya se había acumulado mucha energía y la zona estuvo cerca de un nuevo movimiento, o terremoto.

El terremoto del 13 de enero, sus réplicas y otros movimientos lentos que se continuaron después entre los diferentes bloques de la placa del Caribe han acelerado la ocurrencia del terremoto en tierra, en la cadena volcánica. En las 4 semanas después del terremoto ya ocurrieron algunos sismos pequeños en la cadena volcánica de El Salvador y finalmente la energía acumulada en San Viciente se liberó de un solo, el 13 de febrero - en otro terremoto.

Después de este terremoto del 13 de febrero comenzó otro proceso - las réplicas y la activación de fallas en la zona volcánica de El Salvador. También algo que conocemos bien. Cada terremoto causa réplicas, el número y la magnitud máxima de las cuales depende del tamaño del sismo mayor. Un terremoto de magnitud 6.6, como el del 13 febrero, genera réplicas por varias semanas y meses; sus magnitudes normalmente alcanzan la magnitud del sismo mayor menos una unidad, es decir 5.6. Eso es lo que realmente pasó.

Podemos comparar con el terremoto de Managua (1972, M=5.6-6.2): La última réplica fuerte e inclusive destructiva ocurrió en marzo de 1972 y tuvo una magnitud de 5.4 Richter.

Por lo tanto, no es anormal la ocurrencia de réplicas fuertes depués del terremoto del 13 de febrero, por un período prolongado.

La réplicas pueden ocurrir en un área bastante grande. En Nicaragua, en el caso de los terremotos de la Laguna de Apoyo (M=5.4) y Masaya (5.2) en el año pasado, se activó todo el área entre las ciudades de Masaya y Granada y el Volcán Mombacho, es decir un área de 20x15 km. Se entiende que el terremoto mucho más grande del 13 de febrero pudo activar una zona más amplia.

Mientras la ocurrencia de las réplicas, con magnitudes menores, es un proceso muy normal, la ocurrencia de otro terremoto, con una magnitud similar, en una zona aledaña no ocurre tan frecuente. Pero es posible, como demuestran los siguientes ejemplos de la história sísmica de América Central . Dos, inclusive 3 terremotos ocurrieron un el período de pocas semanas en:
- Costa Rica, 1910, Cartago y San José;
- El Salvador, 1917, Lago Coatepeque y Volcán San Salvador (erupción!);
- El Salvador, 1951, tres terremotos con magnitudes alrededor de 6, en Usulutan;
- Nicaragua, 2000, Laguna Apoyo y Masaya).

Pienso que en general se entienden bastante bien los mecanismos que llevaron a la cadena de terremotos en El Salvador. Detalles se van a aclarar por el trabajos sismológicos que se publicarán en los próximos meses y años en reuniones o en revistas científicas. Estos detalles, por mi opinión tienen poca importancia para las personas afectadas en El Salvador o en general para los países de Centroamérica.

Que es importante saber en relación con los terremotos de El Salvador?

Lo que es importante saber es:
1. Las replicas continuarán, fuertes réplicas son posibles.
2. Hay que estar preparado para otro terremoto, siempre.
3. Construcciones afectadas por los terremotos del 13 de enero y 13 de febrero son ahora más vulnerables.
4. Lo más importante que se puede hacer contra el efecto de los terremotos es - construir mejor.

Se va a hundir El Salvador o América Central?

El Salvador y América Central no se van a hundir. Tampoco existen grandes huecos, ni debajo El Salvador ni debajo otros países. Estas son ideas del siglo antepasado.

Ocurrirá otro terremoto (magnitud 9) en El Salvador o América Central?

No es posible predecir terremotos. Hay que estar preparado siempre. La ocurrencia de un gran terremoto es un fenómeno muy raro y no es muy probable que ocurra hoy o mañana. Pero es posible.

Es cierto que el gobierno de El Salvador tiene un informe no publicado sobre otro terremoto que va a ocurrir?

No es posible predecir terremotos. Por lo tanto el gobierno de El Salvador no puede tener un informe que predice otro terremoto.

Es cierto, que el gobierno de Nicaragua e INETER saben que el terremoto de El Salvador disparará un terremoto en Managua?

No es posible predecir terremotos. Por lo tanto el gobierno de Nicaragua e INETER no pueden tener conocimientos sobre la ocurrencia de un terremoto en el futuro cercano. LÑa posibilidad de un terremoto en Managua es una realidad que siempre existe. Hay que estar preparado siempre y no solamente cuando ocurra un terremoto grande en otra zona de América Central.

Es cierto que el gobierno de El Salvador sabe de una gran falla en el Oceáno Pacífico de El Salvador?

Lo de las fallas en el Oceán Pacífico no es nada nuevo. Desde los años 1960 se sabe que frente de la costa de América Central existe la zona de subducción, donde chocan las placas tectónicas Cocos y Caribe. En la zona del choque ambas placas son altamente fracturadas. El movimiento de las placas se realiza mediante movientos en estas fallas. Normalmente se activan solamente fallas cortas de pocos metros hasta pocos kilómetros de longitud lo que genera terremotos de magnitudes hasta 6 Richter. A veces el movimiento comienza en una falla y después continua en otra. Esta dispara la próxima falla y así continua el movcimiento como las fichas de domino se caen en cadena después de caerse el primero. Las fallas pequeñas en cadena hacen posible un movimiento a lo largo de cién o más kilómetros. Para hacer posible este movimiento en cadena debe existir energía suficiente para que el movimiento pueda penetrar zonas de alta fricción que existen entre fallas vecinas. No es que los terremotos generan las fallas sino, por lo contrario, el movimiento en las fallas existentes genera los movimientos sísmicos es decir los terremotos.